Wednesday, October 7, 2015

Apalachicola Mayor Van W. Johnson, Sr.: Third Term Inaugural Address

Apalachicola Mayor Van W. Johnson, Sr.
October 6, 2015

(As written -- There may have been some slight deviations in its delivery)

Eight  years  ago  I  stood  here  and  asked  that  you  join  me  on  a journey  to  transform  Apalachicola  into  the  most  livable  city  in the entire State of Florida.

You accepted that  challenge,  but  from  the  onset  of  that journey  we  faced  obstacles brought  on  by  the  Global  Financial Crisis  of  2008,  which  not  only  tested  our  nation  and  our  state, but  also  our  city,  causing  three  local  banks  to  collapse,  real estate prices to plummet and record foreclosures.

But despite  it  all,  we  overcame  those  obstacles  and  were  able to  achieve  more  for  our  city  with  less,  and  progressed  more than  most  other  cities  throughout  Florida  of  similar  shape  and size.  

As  a  result,  the  City  of  Apalachicola  is  now  nationally known  as  a  distinctive  destination,  attracting  thousands  of visitors  and  luring  hundreds  of  new  residents  into  the community each year.

Four  years  later,  I  again  stood  here  and  asked  could  we  begin anew,  to  work  in  a  spirit  of  true  harmony  and  cooperation.  Where  together  we  could  dream,  hope  and  plan  for  a  brighter future.

You  did,  and  by  working  together  we  were  able  to  accomplish so  much,  we  now  have  a  dedicated  Senior  Citizen  Center where  our  elderly  can  gather  and  socialize.    We  have  a  state recognized  afterschool  and  summer  enrichment  program where  the  youth  of  our  community  can  congregate  in  a  safe environment.

We  supported  our  local  seafood  workers  by  acting  as  their payroll  agent  during  the  shelling  program,  and  we  secured grant  funding  to  add  amenities  in  the  downtown  district  to support our growing tourism industry.  

We  took  BP  to  task  over  the  2010  Oil  spill,  which  resulted  in  a million  dollar  settlement,  and  we  were  able  to  enhance  the quality  of  life  for  all  of  our  residents  with  summer  music  in  the park,  a  spectacular  Annual  Independence  Day  fireworks display  through  a  collaborative  effort  with  our  friends  at Historic  Apalachicola  Main  Street  and  we  partnered  with members  of  the  community  to  establish  a  History,  Culture  and Art Center.

Once  again,  I  stand  before  you  tonight,  thankful,  humble  and excited  to  begin  my  third  term  as  Mayor  of  this  wonderful  city and  I  ask  of  you  this  time,  that  we  again  work  together to position  Apalachicola  for  generations  to  come  as  an  undeniable envy of small town America. 

To  my  colleagues  on  the  Apalachicola  Board  of  City Commissioners,  our  City  Administrator,  Clerk,  Police  Chief, staff  and  fellow  residents  of  Apalachicola,  I  thank  each  you  for trusting me to continue to serve as Mayor of this great city.

The  oath  of  office  I  just  took,  reaffirms  that  trust  and  placed before  my  administration  the  task  of  continuing  the  progress made  over  the  last  eight  years,  to  build  on  that  progress,  and to  protect  what  we  all  so  dearly  love  about  Apalachicola  for future generations.

To  build  on  that  progress,  as  a  community  we  must  have  both the  courage  and  foresight  to  think  about  the  future  and  to  plan accordingly for the city our children will eventually inherit.

I believe  the  path  forward  on  the  journey  we  started  eight years  ago  is  through  a  visioning  process  that  will  develop  a plan  for  our  city  that  will  not  only  protect  and  preserve  what we have,  but  to  use  what  we  have  to  create  jobs and  economic opportunities. 

That  is  why  I’m  supportive  of  the  proposal  received  from  Mrs. Bonnie  Davis  to  form  a  Citizen’s  Task  Force  to  work  with  the City  Commission,  members  of  the  community  and  other appointed boards to develop a vision for our city’s future.  

Two  key  components  to  creating  economic  opportunities  are education  and  job  training.  That  is  why  my  administration strongly  believes  and  supports  the  long  held  vision  of  Dr. Frederick  Humphries  to  establish  a  Florida  A&M  University branch  campus  in  Apalachicola.  Now  poised  to  become  a reality,  a  branch  college  campus  would  not  only  provide  a  post high  school  education,  but  it  would  also  bring  about  a transformative  change  to  our  city,  a  change  that  will  not  only spur  local  industries,  but  also  provide  a  trained  workforce  and a more engaged community.

With  that,  the  goal  of  my  administration  over  the  next  four years  will  be  dedicated  to  creating  economic  opportunities  for all  through  public-private  collaborations,  and  the  use  of  our local  renewable  resources  like  our  river  and  bay  that  will neither  adversely  affect  the  historic  flavor  of  our  community nor those resources.

We  have  already  begun  the  process  by  capitalizing  on  the momentum  from  the  past  eight  years  with  the  launch  of  a  pilot job  training  program  for  youth  adults,  complete  with leadership  skills  and  academic  programming.  All  through  a public-private  partnership  between  the  City  of  Apalachicola, the  Conservation  Corps  of  the  Forgotten  Coast,  the Conservation  Corps  Network,  Community  Training  Works  and the  Franklin’s  Promise  Coalition.    The  focus  of  the  program  is to conserve, protect and improve our environment.

In  addition,  over  the  past  eleven  months  my  administration has  been  in  communication  with  a  foreign  business  interest and  a  municipal  government  in  the  region  of  Tuscany,  Italy  to create  sustainable  local  jobs  by  establishing  a  plant  in Apalachicola  that  will  process  from  our  local  fishery  various finished  products  and  ready  to  eat  Tuscan  meals  for  sale  on the U.S. market.

Furthermore,  we  have  established  a  dialogue  with  our neighbors  and  stakeholders  along  the  Apalachicola  River  Basin, concerning  the  city's  interest  to  begin  working  together,  to return  the  river  system,  a  natural  economic  resource,  once again  into  a  functional  waterway,  for  commercial  and  full season  recreational  boating  activities,  to  which  will  usher  into the region more tourism dollars.

Growing  our  local  economy  to  create  jobs  and  economic opportunities  doesn’t  mean  we  have  to  give  up  anything; neither  does  it  means  sacrificing  the  historic  integrity  of  the community  nor  desecrating  the  city’s  plan.  It  simply  means having the foresight and the wiliness to do so.

Lastly,  I  firmly  believe  the  greatest  measure  of  any  community is  in  how  it  treats  its  most  vulnerable.  Because  of  this  belief,  I wholeheartedly  support  the  citizen  led  initiative  by  Creighton and  Holly  Brown  to  begin  renovating  and  restoring  run  down and  abandon  properties  within  the  city  to  create  affordable  and mixed income housing.

No  one  person  or  group  of  people  has  all  the  answers  or  the solutions,  but  based  upon  our  past  successes, by  working together  we  can  definitely  position  our  city  as  an  undeniable envy of small town America. 

Thank  you  and  May  God  bless  each  of  you  and  May  God continue  to  bless  the  Historic  City  of  Apalachicola,  Florida.